Another couple of high resolution images, taken on the Appennines, with quite a lucky seeing.
Jupiter is now rising earlier, and it was a welcome preview to the observing night.

Firstly I tried shooting on prime focus, using small magnification, and then I used a 2.5 barlow lens. The prime focus shooting should have been just a test, but it proved to be the better one, as I had troubles focusing with the barlow lens (we were already in “night” mode, and I had to darken a lot my monitor, so focusing was really difficult).

This is the prime focus shooting elaboration.

Jupiter

Saturn is starting to rise earlier, and around 4am is starting to be fairly hight for a few shots.

Since we already finished observing I could remove my notebook darkening panel, and focus quite better with the 2.5x barlow.

Early Saturn

It was also a very satisfying deep sky stargazing night (which was actually the main purpouse of our trip to the Appennines).

Spring constellations enable us to go really “deep”, with very far and suggestive galaxy clusters.

Another shooting, much improved in quality compared to the previous ones: Jupiter bands are very well defined, rich of details, much more compared to the images of fifteen days ago: probably both because of the better seeing, and of the removal of the IR-pass filter, replaced with a more classical IR-Block, gathering much more light.

Jupiter, with Io shadow

The “guest” of the title is the dark dot almost at the center of the planet: it’s not an image artifact, but it’s the shadow of the Io satellite projected on the planet. Basically, a solar eclipse on Jupiter.

The satellite itself is not visible on the picture, submerged in the planet disk. The other two satellites are, from closest to farthest, Europa e Ganimede.

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I will translate it soon. You may contact me via comments if you want me to “prioritize” this article first.

Per una serie di vicissitudini (e per il maltempo che l’ha fatta da padrone) non ho potuto osservare molto Giove, in opposizione proprio nei prossimi giorni, e quindi nel periodo di migliore osservabilità.

Ieri sera comunque sono riuscito ad effettuare qualche osservazione e qualche ripresa, approfittando di un seeing stranamente non cattivo come solitamente da casa mia: purtroppo non ho balconi o terrazzi, e mi tocca riprendere ed osservare dalla finestra aperta, cosa che alza di parecchio la turbolenza per il continuo passaggio d’aria tra interno ed esterno.

Jupiter - 2015-01-30

In visuale era piuttosto evidente la Grande Macchia Rossa, che nelle riprese invece sembra quasi invisibile. Non è infatti il globulo scuro che si vede nella banda in alto a sinistra. Questo perchè la ripresa è stata effettuata nel vicino infrarosso e non nel visuale, per ridurre l’interferenza atmosferica, quindi i dettagli visibili nella ripresa sono un po’ diversi da quelli che si vedono ad occhio nudo.

Si vedono molto bene anche due dei satelliti galileiani, Io ed Europa.

Ripresa effettuata al fuoco diretto di un Meade ACF 8″, 2000mm di focale, con filtro IR “Planet IR Pro 807“, camera QHY5II-L. Sommati circa 800 frames (di 2000 totali).

Aggiornamento, 02/02/2015
Giusto una manciata di giorni dopo ho potuto ripetere il tentativo, con una messa a fuoco un po’ più fortunata.
Non è visibile la macchia rossa, in questo caso, ma sono riuscito a tenere nel campo tutti e quattro i satelliti galileiani.

Jupiter and galileian satellites - 2015-02-02

It’s been a long time since I last wrote about SkyPlanner development, but I still kept working on it, enabling lots of new features.
The Telescopes page has been redesigned to include also eyepieces and barlow/focal reduces, and therefore has also been renamed to “Optical Instruments” in your settings menu.

Instruments Page
Instruments Page

Adding at least a telescope and an eyepiece will show a new panel in the session pages, with all possible combinations, calculating magnification and field of view.
It will also add a new menu when clicking on a DSS preview image, that will show you field of view circles overlay.

Field of View Menu
            <figcaption>Field of View Menu</figcaption>
</figure>

Field of View Overlay
            <figcaption>Field of View Overlay</figcaption>
</figure>

Filters have been heavly improved. We have now lots of new filters, and the existing ones were redesigned to offer a better experience.

Now you can filter by object type, by magnitude, time of transit, altitude, constellation, previously observed objects, angular size, catalogue. Filters are available both in the main objects list and in the “Suggested Objects” panel, allowing you to fine tune SkyPlanner suggestions for planning your stargazing night.

The “Suggested Objects” list can now be sorted also by magnitude and time.

A new interesting feature is the post-session report: when reviewing a past session, you can mark as observer each object in your list.

After doing so, a “report” button will appear for that object, allowing you to write an extended description of your observation.

Finally, clicking the “Report” button on the top toolbar will display your report almost ready to be printed. You may wish to click the “Write report” button to write some notes about the whole session, instead of single objects.

Additionally, you can share your report. By default this is disabled, but clicking the “Share” button will make it publicly available.

You can share it with a few options: first, a web address, that you can embedd on your blog/website, or send via email. But you can also one of the predefined buttons for social sharing, on Google+, Facebook, Twitter.

But sharing is now enabled also for the regular session planning: in the “preview with images” section of a planned session you’ll see the same “Share” button.

Lastly, there were a few additions to the objects catalogues, most notably the Barnard catalogue of dark objects.

These were just a few highlights, to find out more just go to SkyPlanner home page and try it.

I’ve been long waiting for sharing SkyPlanner source code in a public repository.

Problem is, I had to fix a few copyright headers, cleanup some stuff, and, you know, laziness.

Now I finally published them on my GitHub account: https://github.com/GuLinux/SkyPlanner.

It’s still missing a README file for compiling and all, but if someone is curious about how SkyPlanner works, this is a huge start for poking it.

Happy hacking!

A shot at the moon taken in a last quarter evening.

It’s a mosaic of 78 pictures, each of them stacked from 300 frames of 500. Images were taken at primary focus of my Meade ACF 8″ (2000 mm focal length), using a QHY5II-L mono.

Moon (mosaic), September 2014

Seeing was a bit too bad (I have to shoot from my window, since I don’t have a garden, which can make turbulence even worse).

Even if it’s not a perfect result I’m pretty satisfied: given the conditions lots of details are visible, and it also look quite good.
I hope to be able to shoot something even better soon!

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Altre riprese delle macchie solari, in una giornata in cui la nostra stella era particolarmente ricca di dettagli.
In questo caso, essendoci parecchie macchie a fare da punti di riferimento, sono riuscito a fare un buon numero di riprese sovrapponibili per creare un mosaico (purtroppo non completo).

Sun Spots - 2014 07-06

Sono circa una decina di immagini da 400 frames ciascuna (su 1000 totali).
L’elaborazione è stata fatta sempre con registax, l’unione del mosaico con Hugin.

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Dopo aver collimato un po’ meglio il telescopio, ho approfittato di una mattinata con un seeing tutto sommato accettabile per effettuare altre riprese del sole. Domenica 8 giugno il sole si mostrava particolarmente ricco, con un gruppo di macchie in particolare molto vicino, proprio al centro dell’astro, come mostrato dalla ripresa della sonda SOHO.

Sole ripreso dalla sonda SOHO
Sole ripreso dalla sonda SOHO

I gruppi da me ripresi sono il 2080-2085, molto estesi, e il 2082. Qui le riprese:

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Sempre per ingannare l’attesa del prossimo novilunio (e che almeno stavolta sia il meteo sia clemente), ho deciso di investire un po’ di vil denaro per acquistare una videocamera dedicata per la riprese planetarie, dato che il soggetto mi ha sempre attirato parecchio.
Si tratta di una QHY5L-II, versione monocromatica, sicuramente non il meglio, ma che mi ha molto colpito per il rapporto qualità/prezzo.

Oltre che per la simpatica scatolina di biscotti che viene fornita come custodia :)

QHY5l-IIm

Ho scelto una camera bianco e nero per poter avere una risoluzione maggiore, per effettuare riprese a colori sarà sufficiente acquistare dei filtri RGB una volta acquisita confidenza con la fotocamera. Inoltre ho preso la versione “L”, caratterizzata da una Q.E. del 74%. È anche piuttosto veloce, con un frame rate che raramente scende sotto i 30fps anche su soggetti un po’ meno luminosi come Saturno in queste sere, basso ed affogato dall’atmosfera terrestre.

Il software fornito per Windows è decisamente migliorabile, ma preso “con le buone” tutto sommato fa il suo dovere. Piuttosto lento nella scrittura dei fotogrammi su disco. Dovrei provare qualche software di terze parti come FireCapture.

Il supporto per GNU/Linux è parecchio traballante, le applicazioni che la supportano sono poche e funzionano maluccio, ma se non altro il produttore fornisce dei driver open source, e potrei pensare di creare io un’applicazione apposita di gestione della camera per ovviare ai problemi di cui sopra.

Intanto ho già fatto qualche prova, sia pure in condizioni di seeing parecchio svantaggiose. Il sensore si dimostra parecchio luminoso, permette un range di esposizioni particolarmente ampio (dai nanosecondi, fino ai 10 minuti) che lo rende piuttosto versatile. Penso che potrei addirittura provare a fare qualche ripresa su cielo profondo, in un prossimo futuro.

Visto appunto il seeing scarso non pubblico le prove su Saturno e sulla Luna, venute piuttosto maluccio (dovrei uscire ad osservare da qualche parte che non sia la finestra di casa per avere risultati accettabili). Pubblico invece qui in basso qualche prova effettuata sul sole con filtro Baader AstroSolar (neutro), sicuramente ancora molto migliorabili, ma che lasciano già vedere un buon livello di dettaglie sulle macchie, la granulazione, e le facolae.

Sunspots - 17/05/2014

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Mentre il maltempo imperversa impedendo di collaudare a dovere la nuova strumentazione, ne approfitto per fare qualche test “al buio” del nuovo setup, ad esempio per il pilotaggio software. Ho scelto la HEQ5 versione “Syntrek” per evitare la tentazione di abusare troppo del puntamento GOTO, e godere appieno del piacere “da smanettone” di riuscire a far tutto da se, compreso puntare quella galassietta particolarmente debole senza l’ausilio dell puntamento automatico… ma per tutte le evenienze ho comunque preso il cavetto di collegamento al pc, ed è comunque piacevole riuscire a costruire un perfetto sistema sostitutivo del più costoso telecomandino “SynScan” venduto normalmente con la montatura. Qui scriverò un semi-report di quanto son riuscito a combinare, del setup utilizzato, e suggerimenti utili per chi usa una configurazione simile alla mia.

Hardware

Per prima cosa, la montatura ovviamente: la mia è una SkyWatcher HEQ5 SynTrek (senza GOTO appunto). Quanto scritto sotto vale anche per altre varianti, come la HEQ5 con SynScan, la EQ5, o la EQ6, a patto di avere il collegamento al pc corrispondente. Per quanto riguarda il collegamento al pc: esistono due modi per collegare questo tipo di montature al pc. Uno è tramite il telecomando SynScan, che non ho preso appunto. Nel mio caso ho dovuto acquistare un interfacciamento chiamato “EQDIRECT“, che effettua il collegamento dalla porta della montatura (di tipo RJ45) a porta seriale o usb del computer. Ci sono diversi modi per acquistare questo tipo di cavo: da chi ha ideato originariamente l’interfacciamento, cioè ShoeString Astronomy, che ha diversi distributori nel mondo, Italia compres, a cloni più o meno simili, come quello che io ho acquistato presso Teleskop Express. Come computer va bene più o meno qualunque cosa, io in particolare utilizzo un netbook, che offre come vantaggi una grande trasportabilità, consumi molto ridotti e notevole durata della batteria.

Sistema Operativo e software non astronomico

Qui c’è decisamente l’imbarazzo della scelta, di distribuzioni GNU/Linux ce ne sono davvero tante, ognuno ha la sua preferita, e ci sono addirittura delle distribuzioni pronte per l’uso astronomico con tanto software dedicato già preinstallato. Io ho installato una variante di Ubuntu, LUbuntu, minimale, snella e veloce, particolarmente indicata per computer meno performanti come i netbook, appunto. Segnalo anche un software non direttamente legato all’astronomia, ma particolarmente utile: powertop, di Intel, che permette di ridurre notevolmente i consumi ed allungare la vita della batteria.

INDI e KStars

Naturalmente l’installazione di questi due software sarà ovviamente diversa per le varie distribuzioni GNU/Linux; per Ubuntu (e derivate, come LUbuntu), si può fare riferimento alla ben documentata pagina Downloads di INDI, che fornisce istruzioni anche per il repository ppa da aggiungere con pacchetti molto aggiornati e completi. In particolare, per la mia HEQ5, bisogna installare anche il pacchetto extra indi-eqmod non presente di default in ubuntu, ma presente nel ppa. Nel dubbio, si può installare il meta-pacchetto indi-full, che conterrà anche altri driver aggiuntivi (INDI può controllare non solo montature, ma anche macchine fotografiche, webcam, focheggiatori, etc etc). Installare quindi anche KStars (sudo apt-get install kstars).

Setup e utilizzo software

Configurare KStars per l’utilizzo della montatura può essere fuorviante, ma i passi da seguire sono comunque abbastanza semplici stando attenti ad alcune accortezze. Anzitutto, esiste un wizard di aggiunta telescopio, ma non è particolarmente più comodo rispetto al gestore dispositivi regolare, quindi useremo solo il secondo. Segue galleria di screenshots, nelle descrizioni di ognuno sono illustrati i passaggi da seguire.

Selezionare questa voce per lanciare il Device Manager INDI

Selezionare “EQMod” tra i telescopi disponibili

Nella Scheda “EQMod” selezionare il tab “Options”. Impostare la porta (dipende dal tipo di connessione usata), quindi per memorizzarla, premere il pulsante “Save”.

Pagina principale del dispositivo. Da qui possiamo vedere lo stato, le coordinate puntate, e le opzioni per il tracking. Come primissima cosa, per abilitare le operazioni, abilitare il tracking “Sideral”.

Nel tab “Motion Control” possiamo controllare manualmente la montatura per puntare e correggere. La combo “slew presets” ci permette anche di scegliere la velocità con cui effettuare i movimenti

Tornando a KStars e cliccando col tasto destro sul cielo (o ancor meglio su un oggetto) vediamo comparire la nuova voce di menù “EQMod” che ci permetterà di controllare la montatura.

Dall’ultimo screenshot sono particolarmente utili le seguenti azioni:

  • Center Crosshair: sposta l’inquadratura di KStars centrando la zona di cielo puntata dalla montatura.
  • Sync: particolarmente importante, permette di allineare la montatura. Non avendo encoders assoluti infatti, bisogna comunicare al software quale zona di cielo stiamo puntando per allineare la montatura. Possiamo quindi inquadrare manualmente una stella conosciuta col telescopio, selezionarla su KStars col tasto destro, e quindi cliccare Sync per effettuare l’allineamento.
  • Track e Slew, permettono invece di muovere la montatura verso l’oggetto selezionato.

Questo è quanto per un funzionamento “base” di KStars e INDI. In realtà il software è particolarmente ricco di opzioni e funzionalità, e merita sicuramente menzione Ekos, un tool interno a KStars particolarmente avanzato e molto indicato per astrofotografia, che offre molte opzioni utili per la ripresa delle immagini, la messa a fuoco (sia automatica che manuale), correzione automatica degli errori di puntamento della montatura, e tanto altro. Spero di testarlo a dovere, per approfondire l’argomento in un prossimo post.